De nederlaag van Duitsland in mei 1945 en het einde van de Tweede Wereldoorlog in Europa maakten geen einde aan de dood en het lijden van het overwonnen Duitse volk. In plaats daarvan luidde de zegevierende geallieerden een afschuwelijk nieuw tijdperk in, dat in veel opzichten erger was dan de verwoesting door de oorlog.

In een ontnuchterend en moedig boek, After the Reich: The Brutal History of the Allied Occupation vertelt de Britse historicus Giles MacDonogh hoe het verwoeste en onderworpen Reich (inclusief Oostenrijk) systematisch werd verkracht en beroofd, en hoeveel Duitsers die de oorlog hadden overleefd in koelen bloede werden gedood of opzettelijk werden achtergelaten om te sterven aan ziekte, kou, ondervoeding of hongersnood.

Velen zijn van mening dat, gezien de oorlogsmisdaden van de nazi’s, een zekere mate van wraakzuchtig geweld tegen de verslagen Duitsers onvermijdelijk en misschien wel gerechtvaardigd was. Een gemeenschappelijk antwoord op berichten over geallieerde wreedheden is dat de Duitsers “hebben gekregen wat ze verdiend hebben”. Maar zoals MacDonogh vaststelt, gingen de gruwelijke wreedheden die het volledig onderworpen Duitse volk werden aangedaan, veel verder dan dat.

Zijn beste schatting is dat zo’n drie miljoen Duitsers, militairen en burgers, onnodig zijn omgekomen na het officiële einde van de vijandelijkheden.

Een miljoen daarvan waren mannen die als krijgsgevangenen werden vastgehouden, waarvan de meesten in Sovjetgevangenschap stierven. (Van de 90.000 Duitsers die zich in Stalingrad hebben overgegeven, zijn er bijvoorbeeld slechts 5.000 naar hun vaderland teruggekeerd). Minder bekend is het verhaal van de vele duizenden Duitse gevangenen die in Amerikaanse en Britse gevangenschap stierven, het meest berucht in afschuwelijke kampen langs de Rijn, zonder onderdak en met zeer weinig voedsel. Anderen, die meer geluk hadden, zwoegden als slavenarbeiders in de geallieerde landen, vaak jarenlang.

De meeste van de twee miljoen Duitse burgers die na het einde van de oorlog zijn omgekomen, waren vrouwen, kinderen en ouderen – slachtoffers van ziekte, kou, honger, zelfmoord en massamoord.

Afgezien van de grootschalige verkrachting van miljoenen Duitse meisjes en vrouwen in de bezettingszones van de Sovjet-Unie, is de meest schokkende verontwaardiging die MacDonogh heeft opgetekend misschien wel de slachting van een kwart miljoen Sudeten-Duitsers door hun wraakzuchtige Tsjechische landgenoten. De ellendige overlevenden van deze etnische zuivering werden over de grens gegooid om nooit meer naar hun huizen terug te keren. In Pommeren, Silezië en Oost-Pruisen waren soortgelijke taferelen van dood en onteigening te zien toen de eeuwenoude Duitse gemeenschappen van die provincies op brute wijze werden verdreven.

Morgenthau plan

We worden voortdurend herinnerd aan de concentratiekampen van het Derde Rijk in oorlogstijd. Maar weinig Amerikanen zijn zich ervan bewust dat zulke beruchte kampen als Dachau, Buchenwald, Sachsenhausen en Auschwitz na het einde van de oorlog in bedrijf bleven, nu vol met Duitse gevangenen, van wie velen jammerlijk zijn omgekomen.

Het wraakzuchtige plan van de Amerikaanse minister van Financiën Henry Morgenthau om van het verslagen Duitsland een verpauperd “pastoraal” land te maken, ontdaan van de moderne industrie, wordt door MacDonogh verteld, evenals andere genocidale plannen om de bevolking te laten verhongeren, steriliseren of deporteren van wat er nog over was van de gebombardeerde steden.

Het was niet het ontwaken van de humanitaire bezorgdheid die een verandering in de Amerikaanse en Britse houding ten opzichte van de verslagen Duitsers teweegbracht. De verschuiving in het naoorlogse beleid was gebaseerd op de angst voor Sovjet-Russische expansie en leidde tot een berekende oproep aan het Duitse publiek om de nieuwe anti-Sovjet-houding van de VS en Groot-Brittannië te steunen.

MacDonogh’s belangrijke boek is een tegengif voor het simplistische maar eindeloze propagandaportret van de Tweede Wereldoorlog als een botsing tussen Goed en Kwaad, en ontkracht het alom geaccepteerde beeld van een welwillende geallieerde behandeling van het verslagen Duitsland.

Deze 615 pagina’s tellende bundel is veel meer dan een gruwelijke kroniek van dood en menselijk lijden. Versterkt met ontroerende anekdotes biedt het ook historische context en perspectief. Het is waarschijnlijk het beste werk dat in het Engels beschikbaar is over dit beschamende hoofdstuk van de twintigste eeuwse geschiedenis.

LAAT EEN REACTIE ACHTER

Please enter your comment!
Please enter your name here