De slavernij in Amerika, die typisch wordt geassocieerd met zwarten uit Afrika, was een onderneming die begon met het verschepen van meer dan 300.000 blanke Britten naar de koloniën. Deze weinig bekende geschiedenis wordt fascinerend verteld in White Cargo (New York University Press, 2007). Aan de hand van brieven, dagboeken, scheepsmanifesten, gerechtelijke documenten en overheidsarchieven vertellen de auteurs Don Jordan en Michael Walsh hoe duizenden blanken de ontberingen van de tabaksteelt hebben doorstaan en in slavernij hebben geleefd en stierven in de Nieuwe Wereld.

Na de teelt in 1613 van een aanvaardbare tabaksoogst in Virginia, versnelde de behoefte aan arbeidskrachten. Slavernij werd gezien als de goedkoopste en meest geschikte manier om de nodige arbeidskrachten te leveren. Als gevolg van zware arbeidsomstandigheden, afranselingen, honger en ziekte overschreden de overlevingskansen van slaven zelden meer dan twee jaar. Zo werd de grote vraag ondersteund door een continue stroom van blanke slaven uit Engeland, Ierland en Schotland van 1618 tot 1775, die werden geïmporteerd om de Amerikaanse koloniale meesters te dienen, schrijft Janet Levy.

Deze blanke slaven in de Nieuwe Wereld bestonden uit straatkinderen die uit de Londense steegjes werden geplukt, prostituees en verarmde migranten die op zoek waren naar een betere toekomst en bereid waren zich in te schrijven voor een “tijdelijke contractuele dienstbaarheid”. Veroordeelden werden ook overgehaald om lange straffen en executies op hun geboortegrond te vermijden door slavernij in de Britse koloniën. De veel verguisde Ieren, die werden beschouwd als wilden die etnische zuivering waardig waren en die werden veracht vanwege hun afwijzing van het protestantisme, vormden ook een deel van de eerste slavenpopulatie van Amerika, net als de Quakers, Cavaliers, Puriteinen, Jezuïeten en anderen.

Rond 1618, aan het begin van hun koloniale slavenhandel, begonnen de Engelsen met het in beslag nemen en verschepen van verarmde kinderen, zelfs peuters, uit de sloppenwijken van Londen naar Virginia. Sommige verarmde ouders zochten een beter leven voor hun kroost en stemden ermee in hen te sturen, maar meestal werden de kinderen ondanks hun eigen protesten en die van hun familie gestuurd. Destijds vertegenwoordigden de Londense autoriteiten hun acties als een daad van liefdadigheid, een kans voor een arme jeugd om in Amerika in de leer te gaan, een vak te leren en thuis de hongerdood te voorkomen. Tragisch genoeg was 50 procent van deze ongelukkige jongeren als ze eenmaal waren aangekomen binnen een jaar dood, nadat ze aan boeren waren verkocht om op het land te werken.

Enkele maanden na de eerste zending kinderen werden de eerste Afrikaanse slaven naar Virginia verscheept. Interessant is dat er tot laat in de 17e eeuw geen Amerikaanse markt bestond voor Afrikaanse slaven. Tot die tijd namen handelaren in zwarte slaven hun lading meestal mee naar Bermuda. De armen van Engeland waren de favoriete bron van slavenarbeid van de koloniën, hoewel Europeanen meer kans maakten dan Afrikanen om een vroege dood te sterven in de velden. Slaveneigenaren hadden meer belang bij het in leven houden van Afrikaanse slaven omdat zij een belangrijkere investering vertegenwoordigden. Zwarte slaven werden beter behandeld dan Europeanen op plantages, omdat ze werden beschouwd als waardevolle, levenslange eigendommen in plaats van ingehuurde dienaren met een specifieke diensttijd.

Deze ‘dienstknechten’ vertegenwoordigden de volgende golf van arbeiders. Zij werden na een periode van dienstbaarheid land beloofd, maar de meesten werkten onbezoldigd tot 15 jaar lang en slechts weinigen bezaten ooit land. De sterftecijfers waren hoog. Van de 1.200 die in 1619 arriveerden, stierf meer dan twee derde in het eerste jaar door ziekte, werk of aanvallen van Indianen. In Maryland stierven van de 5.000 ‘tijdelijk geknechten’ die tussen 1670 en 1680 de kolonie binnengingen er 1.250 in slavernij, 1.300 kregen hun recht op vrijheid en slechts 241 werden ooit landeigenaren.

In het begin van de 17e eeuw begon in Jamestown, Virginia, het headright-systeem, een landtoewijzingsprogramma om nieuwe kolonisten aan te trekken, als een poging om tekorten aan arbeidskrachten op te lossen. Het programma voorzag in een areaal voor de hoofden van de huishoudens die een reis naar de kolonie financierden voor behoeftige personen om het land te bewerken. Het heeft geleid tot een sterke groei van de contractueel geknechten, want hoe meer slaven er door een kolonist werden geïmporteerd, hoe groter de landerijen die werden ontvangen. Beloften van welvaart en land werden gebruikt om de armen te lokken, die doorgaans drie tot 15 jaar lang tot slaaf werden gemaakt. De agenten profiteerden er echter wel van om hun landerijen te vergroten. Corruptie was ongebreideld in het headright-systeem en omvatte het dubbel tellen van individuele slaven, het toewijzen van land voor dienstknechten die bij aankomst dood waren, en het geven van vergoedingen per hoofd voor degenen die van de Engelse straten waren ontvoerd.

Leveranciers van slaven werkten vaak in heimelijke teams, kapiteins en kantoorpersoneel om mensen uit Engelse havens te ontvoeren voor de verkoop op de Amerikaanse arbeidsmarkt. Kidnappers lokten of ontvoerden potentiële knechten en regelden hun transport met scheepskapiteins. Kantoorpersoneel onderhield een basis om de operatie te runnen. Ze hielden hun prooi bezig en zorgden ervoor dat ze papieren ondertekenden tot er een wachtend schip beschikbaar kwam. Ontvoerders en hun medeplichtigen werden af en toe voor de rechter gebracht, maar uit de rechtbankverslagen blijkt dat ze er gemakkelijk vanaf kwamen en dat de praktijk werd getolereerd omdat deze zo winstgevend was.

Het systeem van ‘tijdelijke contractuele dienstbaarheid’ van mensen die vrijwillig een hypotheek op hun vrijheid namen, evolueerde naar slavernij. Engeland dumpte in wezen zijn ongewenste mensen in de Amerikaanse kolonies, waar ze niet beter werden behandeld dan vee. Dienstknechten werden regelmatig in elkaar geslagen, kregen met de zweep en werden vernederd. Ziekte was ongebreideld, voedsel was schaars en de werk- en leefomstandigheden waren grimmig. Oorlog met lokale indianenstammen was gebruikelijk. Zware straffen maakten de ontsnapping onrealistisch. In eerste instantie werd weglopen beschouwd als een halsmisdaad, met clementie die werd verleend in ruil voor een overeenkomst om de periode van slavernij te verlengen.

In de jaren 1640 begon het vervoer van de Ieren. Het doel van Groot-Brittannië was om de Ierse katholieken uit te roeien om plaats te maken voor Engelse planters. Katholieken die weigerden een protestantse kerk te bezoeken, konden worden beboet. Als ze niet konden betalen, konden ze als slaven worden verkocht. Na het einde van de Engelse burgeroorlogen in 1651 richtte de Engelse militaire en politieke leider Oliver Cromwell zijn aandacht op Ierland, waar het volk zich tijdens het conflict met de verslagen royalisten had verenigd. De hongersnood werd veroorzaakt door de opzettelijke vernietiging van de voedselvoorraden. Van degenen die betrokken waren bij de opstand werd hun land in beslag genomen en zijzelf werden in slavernij verkocht. Iedereen die weigerde te verhuizen werd met de dood bedreigd, ook kinderen.

Blanke slaven bouwden Amerika

De Schotten werden ook onderworpen aan transport naar de Britse koloniën vanwege religieuze verschillen, omdat Engeland de Anglicaanse disciplines ook aan de Schotse kerk oplegde. Het Engelse leger werd ingezet om illegale kerkelijke bijeenkomsten op te breken en religieuze demonstranten gevangen te zetten of te deporteren.

Wreedheid tegen de geknechten was ongebreideld. Mishandelingen kwamen vaak voor en de daders, gesteund door jury’s bestaande uit landeigenaren, werden zelden gestraft voor mishandeling of zelfs moord. Na verloop van tijd werden er inspanningen gedaan om het lot van de dienaren te verbeteren. De wetgeving in 1662 voorzag in een “bekwaam dieet, kleding en onderdak” en disciplinaire maatregelen om “de grenzen van de gematigdheid niet te overschrijden”. De knechten kregen het recht om te klagen, maar de wreedheid ging door.

Infanticide door ongehuwde vrouwen was gebruikelijk, omdat ze zwaar gestraft konden worden voor “ontucht”. De moeder kreeg zweepslagen, boetes, en extra jaren toegevoegd aan haar slavernij. Haar nakomelingen werden ook geconfronteerd met tijdelijke slavernij. Als de moeder het slachtoffer was van een verkrachting door de meester, werd hij geconfronteerd met een boete en het verlies van een knecht, maar werd niet onderworpen aan zweepslagen.

Verschillende opstanden in de Amerikaanse koloniën hebben de slavenhouders wakker geschud en hun kwetsbaarheid binnen het door hen gecreëerde kastenachtige sociale systeem blootgelegd. In 1676 veroorzaakte Nathaniel Bacon, een aristocraat uit Engeland die kolonist in Virginia werd, een opstand, de zogenaamde Bacon’s Rebellion, die de loop van de blanke slavernij veranderde.

Voorafgaand aan Bacon’s Rebellie bestond er onder de dienstknechten veel onvrede over schijnbaar lege beloftes van land na hun periode van knechtschap. wanneer ze eindelijk van hun verplichtingen werden bevrijd, vonden velen dat ze zich niet de vereiste landmeetkundige kosten en de exorbitante belastingen konden veroorloven.

In 1675, toen er oorlog uitbrak met enkele inheemse stammen, sloot Bacon zich aan bij de kant van de strijdende kolonisten en bood hij vrijheid aan elke slaaf en knecht die zijn meester in de steek liet en zich bij Bacon aansloot in de strijd. Honderden sloten zich enthousiast bij hem aan in de opstand. Toen Bacon plotseling stierf, vluchtten zijn aanhangers of gaven zich over; sommigen werden opnieuw gevangen, geketend en geslagen of opgehangen. Door de opstand kregen de blanken echter rechten. De zweepslagen werden verboden zonder een formeel gerechtelijk bevel.

In het begin van de jaren 1770 was de handel in veroordeelden big business, winstgevender dan de handel in zwarte slaven omdat criminelen goedkoop waren. Ze konden worden verkocht voor een derde van de prijs van de ‘tijdelijke contractuele knechten’. De gevangenissen van Engeland werden op grote schaal geleegd in Amerika. Bovendien kregen handelaren die handel dreven in veroordeelden uit Engeland en Ierland een subsidie voor elke misdadiger die naar Amerika werd getransporteerd. Tot een derde van de inkomende veroordeelden stierf door dysenterie, pokken, tyfus en vrieskou. Bij aankomst werden ze te koop aangeboden, geïnspecteerd en door nieuwe meesters in ketens weggevoerd.

Na de Revolutionaire Oorlog gingen de Britten door met het verschepen van veroordeelde arbeidskrachten als “tijdelijke knechten” naar Amerika. In die tijd maakten zeven schepen vol met gevangenen de reis, en twee daarvan landden met succes. In 1789 werd de invoer van veroordeelden in de hele VS wettelijk verboden, zodat deze niet langer de dumpplaats voor Britse criminelen zou zijn. Het duurde nog eens 30 jaar voordat de handel in gevangengenomen knechten volledig was afgelopen.

White Cargo, een goed geschreven en goed onderzocht historisch verhaal, doet uitstekend werk om een vergeten deel van ons koloniale verleden op te helderen door het verhaal te vertellen van duizenden Britten die in slavernij leefden en stierven voordat Afrikaanse slaven naar de Nieuwe Wereld werden getransporteerd.

LAAT EEN REACTIE ACHTER

Please enter your comment!
Please enter your name here